Producción de Fibra de Seda

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Introducción

Se denomina sericicultura (o sericultura) a la  actividad agroindustrial relacionada con la producción de los hilos de seda, y que se extiende desde la cría del gusano (Bombix mori), hasta la obtención del hilo de seda como un producto textil. Las técnicas de producción en la actualidad, siguen aquellos métodos milenarios originarios en China, a pesar del paso del tiempo.
imagen: www.mobiliariocomercialmaniquies.com
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Básicamente consiste en manejar la crianza y la alimentación del gusano de una forma natural, con hojas frescas del árbol de la morera (morus alba) y luego, a partir del capullo que construye la larva para la protección durante su metamorfosis, extraer un hilo continuo que excreta a través de unas glándulas sedosas que posee en su labio inferior, por medio de un devanado, una vez eliminada la larva por inmersión en agua caliente. El análisis de los compuestos segregados como sus propiedades físico-químicas es descrito en la página de Fibra de Seda. Actualmente el mayor productor mundial es China con más de 300.000 tons anuales que representa de manera aproximada el 55%  de la producción mundial, seguido por India con algo menos de 100.000 tons /año con una participación que ronda el 15%. Vemos que dos países concentran el 70% de la producción mundial. Los siguen en importancia Uzbekistán y Brasil que juntos suman apenas 30.000 tons (aproximadamente 6%) según datos de la FAO. En la Argentina no hay datos ciertos de las cifras de producción pero es seguro que hay un gran futuro para el desarrollo de la actividad. La seda natural vuelve a ser un artículo de moda. Los criadores de gusanos recuperan actualmente los niveles de producción que tenían en la década de 1980-1990.  Se puede reflejar en las políticas europeas de promoción de la actividad por medio de las subvenciones públicas para esta actividad. Actualmente la cría de  gusanos de seda y la venta de los capullos es nuevamente un negocio rentable y buena tasa de crecimiento. Descritas las generalidades de la producción de fibra de seda, hacemos a continuación un análisis un poco más exhaustivo del gusano o larva, la planta de morera, de los medios y métodos de producción.

El gusano de seda
El primer punto a considerar es el verdadero productor de la seda: el gusano. En la página fibra de seda hemos mencionado las posibles variantes de especies que se involucran en la producción de hilos de seda. Aquí realizamos solamente el estudio del Bombix mori, por ser la especie más difundida y la más rentable para producir.
El gusano de seda es un insecto del orden de los lepidópteros que está domesticado, lo que implica que está perfectamente adaptado para la cría comercial. Esto no sucede con el gusano antheraea mylitta que produce seda salvaje o tussah, pues se desarrolla en estado silvestre. El bombix mori presenta un ciclo completo de metamorfosis, pues durante su vida atraviesa por los cuatro estadíos: huevo, larva (gusano), crisálida (pupa) y mariposa (polilla). Aquí nos detendremos para analizar cada una de ellas:

HUEVOS
Los huevos del gusano constituyen el primer paso en la producción. Estos son muy pequeños, aproximadamente del tamaño de la cabeza de un alfiler. El  huevo es muy liviano, y pesa 0.5-0.6 mg  o  expresado de otra manera: 10.000 huevos pesan entre 5 y 6 gramos. Inicialmente son amarillos y se tornan color gris en 48 horas, lo que indica que son huevos fértiles y aptos para continuar el ciclo.

LARVAS (GUSANOS)
Cuando los gusanos emergen de los huevos comienza su ciclo larval. Aquí se observa un cambio extraordinario: tan solo en 30 días aumentan 9000 veces su peso y hasta 6000 veces sus volúmenes corporales. Este es el momento donde se define el manejo de la producción, ya que el crecimiento óptimo es definido por tres aspectos básicos: las condiciones ambientales, la alimentación y la sanidad de los gusanos. imagen: www.4.bp.blogspot.com
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Durante esta etapa la larva pasa por cinco estadíos denominados edades. Las tres primeras corresponden al gusano joven y las últimas dos al gusano adulto. La suma de todos ellos completa el ciclo larval de 30 hasta 45 días.

CRISÁLIDA (PUPA)
Este es el estadío que corresponde al período donde los gusanos comienzan su metamorfosis al estado de mariposa. Durante este lapso de tiempo los gusanos reducen su capacidad de movimiento mientras operan en su cuerpo las transformaciones orgánicas que lo conducen a su nueva forma física. Como la falta de movimiento los convierte en fáciles presas de los depredadores, la naturaleza le ha dotado de la capacidad de protegerse mediante artilugios propios de cada especie. Algunos (como la cigarra) se entierran, otros se cubren con ramas, hojas y otros objetos para no ser detectados y en el gusano de seda, esa defensa es la construcción de un capullo. Este estadío para el bombix mori lleva de 12 a 15 días. Una vez completado esta etapa emerge del capullo la mariposa madura. Los capullos pueden presentar diferentes coloraciones: blancos, amarillos, verdosos, y rosados. Es preferible que sean de coloración blanca pues se facilita así una posterior tintura hacia los tonos deseados sin interferencia de la base.

MARIPOSA (POLILLA)
Luego de las transformaciones ocurridas como pupa, la mariposa emerge del capullo. Sus alas, de color blanquecino, son generalmente desarrolladas (aunque a menudo aparecen individuos con alas pequeñas) pero no puede volar y tampoco alimentarse. Su función es exclusivamente la reproducción. Es sencillo diferenciar el sexo de las mariposas: las hembras tienen un abdomen más grande que los machos y éstos son más activos. Al emerger del capullo, rápidamente buscan una hembra para realizar la cópula, luego de lo cual ésta comienza a colocar huevos (desove). En caso de no haber copulado, también depositará huevos (huevos infértiles). Las mariposas mueren luego de 3 o 4 días.

+ info > El gusano de seda (en construcción)

La morera
Así como estudiamos los fundamentos del ciclo de vida del gusano, también resulta necesario analizar al árbol de morera, ya que el productor sericícola también deberá “criarlo” tal como al gusano, mediante un cultivo minucioso, ya que las hojas frescas y los brotes  de la misma, constituyen el alimento requerido por este animal monófago (aquel que se alimenta de un único tipo de comida).

La morera (morera blanca, morus alba) es una planta rústica que pertenece a la familia de las moráceas. Es originaria de China e India y está presente en la Argentina en las regiones central y norte. Este es un árbol caducifolio, que puede alcanzar hasta 15 m de altura, con un porte bien redondeado o aparasolado, muy ramificado. Prefiere suelos algo sueltos, con buen drenaje, y pH neutro. Este es su análisis morfológico. imagen: www.jardinerosenaccion.es
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RAÍZ
La raíz de cualquier planta tiene dos funciones básicas: una es fijar o anclar la planta al suelo y la otra la de transportar y almacenar los nutrientes desde la raíz hasta las hojas. Pero las raíces tienen estructuras variables (aunque iguales en función) según como se propaga el cultivo (forma de iniciarlo) y del tipo de suelos.
Un tipo es la estructura de raíz pivotante, que presenta un eje central de crecimiento profundo con ramificaciones laterales, y que es generada cuando se siembra a partir de  semillas. Un segundo tipo es la raíz adventicia, que tiene forma de cabellera y que se logra cuando se realiza multiplicación por estacas.
Dijimos anteriormente que también el tipo de suelos influye en las raíces. La cantidad de raíces van a depender (entre otros factores) por el tipo de suelos: cuando esto son arcillosos y compactos, dificultan la expansión y limitan la cantidad. En cambio en suelos sueltos con mucha materia orgánica las raíces serán abundantes y pueden llegara hasta 1 metro de profundidad.

TALLO
El tallo de la morera es contextura robusta con corteza quebrada, y en estado natural, alcanzan hasta 15 metros de altura. Pero para el cultivo sericícola, es frecuente mantener las plantas como arbustos con tallos pequeños, para facilitar el manejo. El color del tronco y raíces es gris amarronado, con madera amarilla de donde se extrae un colorante natural. Su madera es muy dura y resiste bien los cambios de humedad. Puede usarse para carretería, construcción de toneles, tornería y ebanistería. También la madera de troncos y ramas son aptas para leña.
Por la envergadura del árbol y por la abundancia de ramas con hojas amplias y frondosas es especialmente indicado para paseos, jardines y casas, por su sombra.

HOJAS
Las hojas son de especial interés para el producto sericícola porque constituyen el único alimento del gusano bombix mori. Como en todas las hojas, allí se lleva a cabo la fotosíntesis que determina el nivel de calidad nutricional que tendrán las hojas y por lo tanto la calidad de los gusanos. La morera es una especie de hojas caducas, que tiene lugar en otoño e invierno. Entonces teniendo en cuenta el período del año en que las plantas comienzan a brotar será la época de cría de los gusanos. No todas las hojas poseen las mismas formas en sus bordes. Las hay de dos tipos: las hojas con bordes ondeados y continuos y las que poseen bordes lobulados, pero esto no constituye ninguna ventaja ni inconveniente para la cría y alimentación del gusano.

FLORES Y FRUTOS
Las moreras presentan la característica de ser monoicas, con flores masculinas y femeninas separadas en la misma planta o dioicas, con flores masculinas solamente o femeninas solamente en una planta.
Tiene flores poco vistosas y la polinización es anemófila (con el viento como agente de transporte del polen). Los frutos se agrupan en racimos con colores desde el blanco hasta el morado dentro de la misma especie. En el caso del Morus alba se dan los casos de fruto blanco (Argentina) o morado oscuro. En el cultivo de moreras para la cría de gusanos, es probable que no se llegue a la producción de frutos. imagen: www.sanasana.com
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Esto es debido a que las flores que se desarrollan en ramas del año anterior, con un plan de podas otoñal, no tienen esas ramas y entonces no habrá producción de frutos. Fuera de su empleo en la sericicultura, en caso de obtener frutos, se los puede utilizar para fabricar mermeladas, licores o bien emplearlos como colorante natural.

+ info > La morera (en construcción)

Medios para la producción de fibra de seda
Con el objeto de trazar un panorama general de la producción de gusanos, vemos a continuación algunos puntos claves de la misma.

INSTALACIONES
La cría del gusano de seda se realiza en lugares cubiertos y protegidos para generar un ambiente óptimo asegurar el óptimo crecimiento de los gusanos al tiempo que se encuentren libres de enfermedades y plagas. El depósito de hojas puede encontrarse en el mismo local de cría (o cercano a él)  y debe ser oscuro y que pueda mantener alta humedad y baja temperatura. Cuando se trata de la producción o de la  comercialización de huevos, larvas y capullos, los productores emplean un término específico de esta actividad: el telaino. Un telaino es la unidad de medida que corresponde a 20 mil huevos o semillas (como se los denomina cotidianamente), que después se transforman (teóricamente) en 20 mil larvas, y luego en 20 mil capullos. De esta unidad productiva, se obtienen entre 20 y 30 kilos de seda por cada telaino, dependiendo de la calidad del capullo y la forma de producirlo entre otros factores. Se necesita una superficie total aproximada de 20 m2 para cada telaino de cría.
PRODUCTORES DE FIBRA DE SEDA EN ARGENTINA
Fuente imagen: www.pixabay.com Zahori SilkAgroindustria textil | Productores de Fibras | Buenos Aires. Argentina.
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CONDICIONES AMBIENTALES
Como es de suponer, las condiciones ambientales son un factor decisivo  para la cría del gusano, y es necesario proveer de un medio tal que favorezca el desarrollo del mismo en las sucesivas etapas del crecimiento. Los cuidados son con respecto a:

Temperatura
La temperatura ideal varía según la edad del gusano. Este es un animal de sangre fría y no puede auto regular la temperatura de su cuerpo, de modo que se debe mantener dentro de un rango determinado. En la práctica se verifica un buen crecimiento en un rango de temperaturas entre 20°C y 30°C.

Iluminación
Los gusanos necesitan luz ambiente para poder desarrollarse. Es conocido el hecho que aumentan el consumo de alimento y la actividad en buenas condiciones de iluminación, dentro de ciertos límites, ya que no es buena la luz directa de sol sobre las camas de cría, como tampoco la completa oscuridad. Por otra parte la iluminación debe ser uniforme, pues si un sector de la bandeja recibe luz y otro está en penumbras, las larvas se agrupan en la parte iluminada. A modo de referencia, es ideal una iluminación tal que permita leer sin esfuerzo.
Luego de realizada la última comida diaria, la iluminación se hace innecesaria y se puede prescindir de ella.

Humedad
La humedad ambiente deberá ubicarse indefectiblemente entre 60– 80% HR, para tener condiciones óptimas de crianza. La actividad larval  disminuye fuera del rango mencionado y como está en relación directa con la temperatura, es aconsejable medir estos parámetros simultáneamente con la ayuda de un termo-higrómetro.

Ventilación
El aprovisionamiento de oxígeno es otro punto importante, por el hecho que las larvas lo consumen al tiempo que generan dióxido de carbono como desecho. La renovación periódica del aire debe ser considerada en el diseño de las instalaciones, de tal manera que llegue hasta las camas de crianza, pero que de ninguna manera la corriente de aire incida sobre ellas. De tenerse en cuenta que además de la actividad fisiológica de los gusanos, la fermentación de los residuos vegetales y animales, la combustión de los calentadores y la presencia de personas entre otros factores, generan una concentración adicional de gases nocivos, necesarios de eliminar.

+ info > Medios de producción de fibra de seda (en construcción)

Método de producción de fibras de seda
Una vez analizados algunos de los muchos temas relacionados con el animal de crianza, la planta que constituye su alimento y los medios necesarios para llevar adelante la producción, queda estudiar cual es la metodología a aplicar.
Estamos hablando del método de producción sericícola que lleva a obtener la fibra de seda, que es la finalidad  de este proceso. La técnica de producción consta de una serie de etapas realizadas en orden consecutivo, hasta lograr el capullo de seda. Ellas son: la incubación de los huevos, el nacimiento de las larvas, la cría de gusanos jóvenes, la cría de gusanos adultos, la formación del capullo o emboscamiento y la cosecha.
imagen: www.datuopinion.com
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INCUBACIÓN DE HUEVOS
Cuando un productor comienza la producción de gusanos a partir de semillas o huevos, la primera etapa productiva es la incubación. La etapa de incubación lleva una duración entre 11 y 13 días, período durante el cual es necesario variar adecuadamente: temperatura, humedad e iluminación ambiental. Se acondiciona el ambiente con los parámetros adecuados y el ambiente limpio. Los huevos se reciben en una bandeja y se colocan en la incubadora. Se mantienen siguiendo las pautas de ciclos de iluminación correspondientes durante el tiempo de incubación hasta la eclosión de los huevos. Un porcentaje entre 2 y 5% de larvas que no eclosionen está dentro de los valores esperados.

CRÍA DE GUSANOS JÓVENES
Las edades juveniles son la primera y la segunda edad. La tercera edad tiene características intermedias entre los gusanos jóvenes y los adultos. Su manejo se incluirá dentro del grupo jóvenes pero, con ciertas particularidades sobre la crianza.
Para la 1ª edad se puede usar una bandeja o caja de telgopor, plástica o similares. La superficie necesaria para esta etapa es menor a la de una bandeja por telaino por lo que al comienzo, se puede agrupar la crianza de varios en una sola, que se calcula alrededor de 1 m2, pero debido al crecimiento espectacular de las larvas al fila de la tercera edad se necesita 5 m2 por telaino. Los gusanos se alimentan exclusivamente de hojas de morera fresca para lograr la mejor cría posible. La cosecha de hojas se debe realizar diariamente, con una calidad pareja para que no des-uniformizar la cría del telaino. Las hojas en esta etapa deben estar picadas para el fácil acceso de los gusanos recién nacidos y entregadas en cantidades en períodos cortos. Al finalizar el día se suspende la provisión de hojas y los gusanos permanecerán unas 10 horas sin comer. A los cambios de bandejas se les denomina cambios de cama.
Estos son necesarios por el crecimiento de las larvas para darles más superficie y controlar la limpieza de cada una de ellas.
Se tabula un régimen de alimentación y control medioambiental en un esquema de cría para 30 días, aunque la duración puede extenderse adaptando el esquema.
Podemos concluir señalando que los cuidados ambientales y de limpieza son los que más tiempo demandan, pues la cantidad de hojas que consumen no es tan elevada.

CRÍA DE GUSANOS ADULTOS
Este estadío del método de producción, se caracteriza primordialmente por la alimentación. Las larvas de la cuarta y quinta edad son larvas adultas y por ser  más resistentes el control ambiental no es tan estricto, como en las jóvenes. El apetito voraz y el cambio de tamaño hacen que el mayor consumo de alimento de toda la crianza (85-90%) se dé en este momento. Las condiciones ambientales de los gusanos adultos se caracterizan por menores temperaturas y humedad que los jóvenes, pero una muy buena ventilación de las instalaciones. Las temperaturas (y humedad) altas facilitan la instalación de enfermedades. Pero por el contrario las temperaturas (y humedad) demasiado bajas bajan el consumo de las larvas y las hojas se marchitan muy rápido, con la consiguiente baja de calidad de gusanos en este período. Esta etapa finaliza cuando las larvas comienzan a construir su capullo, para convertirse en pupas o crisálidas. Se observa que los gusanos dejan de alimentarse y su tegumento se vuelve traslúcido.

EMBOSCAMIENTO
Se da comienzo a la última etapa de la producción de seda  y es aquella en la que el gusano deja de alimentarse y comienza el proceso de metamorfosis a mariposa. Durante este período construye el capullo para protegerse y el nombre que recibe es pupa o crisálida. Los gusanos evacúan su contenido intestinal y toman un color amarillo. Se necesita un correcto control de HR ambiente y ventilar el local todo lo posible. Rápidamente los gusanos comienzan a emitir los hilos de seda, y buscan un punto alto donde fijar lo que será el capullo. En esta fase comienza el emboscamiento, que consiste en suministrar a los gusanos una estructura donde poder construir los nidos o bosques. Ya al segundo día de comenzada la tarea de encapsulamiento, queda lista la estructura sostén desde donde penderá el capullo. Está realizada con una masa pegajosa, que se denomina borra.
Al tercer día las larvas quedan dentro del capullo completamente cerrado. El capullo está listo al día siguiente. En el séptimo día de iniciado el encapsulamiento se puede cosechar. Son 15 días de estadío total de la pupa. Ya pasaron 7 y a partir de este momento se disponen se solo siete días para cosechar y secar la producción. De exceder ese plazo, comenzarán a nacer las mariposas, destruyendo el capullo.

COSECHA
Se procede a cosechar los capullos. El siguiente paso es eliminar los insectos que hay en su interior, para detener el ciclo biológico. Algunas fábricas se encuentran equipadas con secaderos, logrando la eliminación del insecto por desecación, pero en casos donde esto no es posible, se procede a matar al insecto por asfixia exponiendo al sol directo durante 2 o 3 días, o bien con vapor de agua hirviendo. Los capullos cosechados pueden ser vendidos como tal o continuar su transformación industrial para la producción de hilados de seda. Dependiendo de las posibilidades, el productor realiza la venta de capullos frescos o (verdes), es decir con el insecto vivo en su interior o como capullos secos, en los que los insectos están muertos.

+ info > Método de producción de fibra de seda (en construcción)
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